Hay vida en Marte, dice Musk

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  • El excéntrico fundador de SpaceX planea construir una ciudad en el planeta rojo y vivir allí

NUEVA YORK: Todo comenzó con el sueño de cultivar una rosa en Marte.

Esa visión, la visión de Elon Musk, se transformó en una sacudida de la vieja industria espacial y una flota de nuevos cohetes privados. Ahora, esos cohetes lanzarán astronautas de la NASA desde Florida a la Estación Espacial Internacional, la primera vez que una compañía con fines de lucro llevará astronautas al cosmos.

Es un hito en el esfuerzo por comercializar el espacio. Pero para la compañía de Musk, SpaceX, también es el último hito en un viaje salvaje que comenzó con fracasos épicos y la amenaza de quiebra.

Si el excéntrico fundador y CEO de la compañía se sale con la suya, este es solo el comienzo: planea construir una ciudad en el planeta rojo y vivir allí.

“Lo que realmente quiero lograr aquí es hacer que Marte parezca posible, que parezca que es algo que podemos hacer en nuestras vidas y que tú puedes ir”, dijo Musk a profesionales del espacio en México en 2016.

Musk “es un cambio revolucionario” en el mundo espacial, dice el astrofísico de la Universidad de Harvard Jonathan McDowell, cuyo Informe espacial de Jonathan ha rastreado lanzamientos y fracasos durante décadas.

El ex astronauta y ex jefe de la Federación de Vuelos Espaciales Comerciales, Michael Lopez-Alegria, dice: “Creo que la historia lo mirará como una figura da Vinci”.

Musk se ha hecho más conocido por Tesla, su audaz esfuerzo por construir una compañía de vehículos eléctricos. Pero SpaceX es anterior.

A los 30 años, Musk ya era enormemente rico por vender su compañía financiera de Internet PayPal y su predecesor Zip2. Organizó una serie de almuerzos en Silicon Valley en 2001 con G. Scott Hubbard, quien había sido el zar de Marte de la NASA y luego dirigía el Centro de Investigación Ames de la agencia.

Musk quería cultivar una rosa en el planeta rojo, mostrársela al mundo e inspirar a los escolares, recuerda Hubbard.

“Su enfoque real era tener vida en Marte”, dice Hubbard, un profesor de la Universidad de Stanford que ahora preside el panel asesor de seguridad de la tripulación de SpaceX. Hubbard le dijo que el gran problema era construir un cohete lo suficientemente asequible como para ir a Marte. Menos de un año después nació Space Exploration Technologies, llamada SpaceX.

Hay muchas compañías espaciales y, como todas, SpaceX está diseñado para obtener ganancias. Pero lo que es diferente es que detrás de ese motivo de ganancias hay un objetivo, que es simplemente “Llevar a Elon a Marte”, dice McDowell. “Al tener esa visión a largo plazo, eso los empujó a ser más ambiciosos y realmente cambió las cosas”.

Musk fundó la compañía justo antes de que la NASA aumentara la noción de espacio comercial.

Tradicionalmente, las empresas privadas construían cosas o prestaban servicios para la NASA, que seguía siendo el jefe y poseía el equipo. La idea de roles más grandes para las empresas privadas ha existido durante más de 50 años, pero el mercado y la tecnología aún no eran correctos. Los dos accidentes mortales del transbordador espacial de la NASA – Challenger en 1986 y Columbia en 2003 – fueron fundamentales, dice W. Henry Lambright, profesor de política pública en la Universidad de Syracuse. Cuando Columbia se desintegró, la NASA tuvo que contemplar un mundo transbordador post-espacial. Ahí es donde entraron las empresas privadas, dice.

Después de Columbia, la agencia se centró en devolver a los astronautas a la luna, pero aún tenía que llevar carga y astronautas a la estación espacial, dice Sean O’Keefe, quien era el administrador de la NASA en ese momento. Un proyecto piloto de 2005 ayudó a las empresas privadas a desarrollar barcos para llevar carga a la estación.

SpaceX obtuvo parte de esa financiación inicial. Los primeros tres lanzamientos de la compañía fallaron. La compañía también podría haber fallado con la misma facilidad, pero la NASA se quedó con SpaceX y comenzó a dar sus frutos, dice Lambright.

Desde 2010, la NASA ha gastado $ 6 mil millones para ayudar a las empresas privadas a poner a las personas en órbita, con SpaceX y Boeing como los mayores receptores, dice Phil McAlister, director comercial de vuelos espaciales de la NASA.

La NASA planea gastar otros $ 2.5 mil millones para comprar 48 asientos de astronautas para la estación espacial en 12 vuelos diferentes, dice. Con un poco más de $ 50 millones por viaje, es mucho más barato que lo que la NASA ha pagado a Rusia por los vuelos a la estación.

Comenzar desde cero le ha dado a SpaceX una ventaja sobre las empresas más antiguas y la NASA que están atrapadas usando tecnología e infraestructura heredadas, dice O’Keefe. Y SpaceX intenta construir todo por sí mismo, dando a la empresa más control, dice Reisman. La compañía ahorra dinero reutilizando cohetes, y tiene clientes aparte de la NASA.

Las decisiones que pueden tomar un año en la NASA se pueden tomar en una o dos reuniones en SpaceX, dice Reisman, quien aún asesora a la firma.

El ex jefe de la NASA O’Keefe dice que Musk tiene sus excentricidades, enormes dosis de autoconfianza y persistencia, y esa última parte es clave: “Usted tiene la capacidad de superar un revés y mirar … hacia dónde está tratando de llegar”. Vamos.”

Para Musk, es Marte.