La India quiere liderar la extracción de helio-3 en la Luna

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Se estima que existe alrededor de un millón de toneladas métricas de helio-3 en la Luna.

La India planea enviar en octubre un vehículo ‘rover’ a la Luna para buscar indicios de agua y helio-3. Este isotopo es limitado en la Tierra, pero es tan abundante en nuestro satélite que en teoría podría satisfacer la demanda de energía de nuestro planeta durante 250 años, informa Bloomberg.

“Los países que tengan la capacidad de traer esta fuente de la Luna a la Tierra van a dictar el proceso”, ha afirmado el doctor Kailasavadivoo Sivan, presidente de la Agencia India de Investigación Espacial. “No quiero ser solo una parte de ellos, quiero liderarlos”, ha añadido.

 

Sobre el Helio-3

El helio-3 es raro en la Tierra, pero abundante en el universo; es muy buscado para usarlo en investigación en fusión nuclear. Procede del interior de las estrellas y lo produce el Sol, que lo expele en el viento solar y lo transporta por el sistema solar. La atmósfera y el campo magnético de la Tierra lo rechazan, y el poco que hay en el planeta yace atrapado en su interior desde su formación. El helio-3 también ha llegado a la Tierra mediante el polvo de los meteoritos que caen sobre la Tierra, más frecuentemente sobre los océanos.

Se cree que puede encontrarse en abundancia en la superficie de la Luna, incrustado en la capa superior de regolito, acumulado allí por el viento solar durante millones de años como consecuencia de la ausencia de atmósfera en la luna. Puede encontrarse también en los gigantes gaseosos del Sistema Solar (restos de la nebulosa protosolar original).

Se estima que existe alrededor de un millón de toneladas métricas de helio-3 en la Luna, pero solo una cuarta parte de este volumen podría ser traída a la Tierra, según estimaciones realistas. Dado su valor de 5.000 millones de dólares por tonelada, según algunas estimaciones, 250.000 toneladas equivaldrían a billones de dólares.

La Crisis Energética para el futuro

Un informe de la ONU publicado en 2013 estima que hacia el año 2050 la población mundial superará los 9.000 millones de habitantes. Según el Laboratorio Nacional de  Fusión, para ese mismo año es posible que el consumo de energía primaria se duplique o triplique respecto a las cifras actuales. El periodista Raffi Khatchadourian recogía en The New Yorker las palabras del ingeniero y asesor principal del ITER —siglas que corresponden a International Thermonuclear Experimental Reactor—, Gunther Janeschitz: “Tenemos que reemplazar el petróleo y, en el próximo siglo, el gas natural. Estos dos [combustibles] representan el 60% de la energía que consumimos en cada país en la actualidad”. 

Hacia la fusión nuclear

En caso de que se encontrara Helio-3, se podría obtener energía mediante un proceso de fusión nuclear. “La teoría dice que cuando se consiguen átomos de H3, que es la molécula pesada del hidrógeno, y se unen, los átomos se descomponen formando un átomo de Helio. Eso genera una cantidad de energía inmensa. Es la forma que tiene el Sol de obtener la suya, hace una fusión de sus átomos de Hidrógeno-3 a millones de grados. El problema es que no se puede poner una cantidad de este material a millones de grados en una máquina de hierro porque la fundiría. Se podría hacer teniendo separada esa masa  del hierro [del recipiente] mientras se forma el Helio cuando se calienta. Para mantener flotando esa energía que se genera, serían necesarios unos sistemas magnéticos que impidan que toque las paredes [mientras se calienta]”.

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