Hace 35 años, el príncipe saudí Sultan bin Salman se convirtió en el primer árabe, musulmán y real en el espacio

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  • El astronauta despegó en el transbordador espacial Discovery de la NASA el 17 de junio de 1985

Hace treinta y cinco años hoy, a las 2:33 pm hora de Riad el 17 de junio de 1985, el transbordador espacial Discovery despegó de la plataforma de lanzamiento 39A en el Centro Espacial Kennedy en Florida.


Para entonces, cuatro años y 17 misiones exitosas desde el lanzamiento en abril de 1981 de Columbia, la primera nave espacial orbital reutilizable del mundo, los lanzamientos de transbordadores se habían convertido, si no exactamente en rutina, en casi todo lo habitual.

Pero no había nada de rutina o habitual en la Misión STS 51-G de la NASA.

A bordo del Discovery, cuando partió en su misión orbital de siete días, había tres satélites de comunicación comercial, un sistema de seguimiento de prueba para el sistema de defensa antimisiles de la Guerra de las Galaxias estadounidense propuesto, una serie de experimentos de astronomía y biomédicos, y una copia del Corán .

Su dueño era el príncipe Sultan bin Salman, de 28 años, quien, atado al asiento siete como uno de los dos especialistas en carga útil en la cubierta de vuelo de Discovery, entró en órbita y los libros de historia a 28,968 kilómetros por hora como el primer musulmán, el primer árabe y el primer miembro de una familia real en volar al espacio.

La elección de la plataforma de lanzamiento 39A para la misión había sido enormemente simbólica para el príncipe, quien, cuando era un niño de 13 años en Riad, había visto las imágenes de televisión granulada de la misión lunar Apolo 11, que había despegado de el mismo sitio el 16 de julio de 1969.

Como el Príncipe Sultán recordó en una entrevista con Arab News para el 50 aniversario del alunizaje el año pasado, la visión del astronauta Neil Armstrong dando su pequeño paso causó una impresión duradera.

“Los humanos fabricaron aviones e hicieron avances en la industria”, dijo. “Pero para los humanos dejar su propio planeta … eso era realmente otra cosa”, dijo.

En ese momento, el joven príncipe no pensaba en alcanzar las estrellas él mismo. Incluso después de que aprendió a volar aviones, obteniendo su licencia de piloto privado en 1977 mientras estudiaba en los Estados Unidos, “descartó como imposible la idea de que alguien del mundo árabe” alguna vez se aventurara al espacio.

Entonces, de repente, lo imposible se hizo posible.

“Cuando ves la Tierra desde el espacio, comienzas a concentrarte … que este es un regalo de Alá, y que hay más que tú y tu pequeña comunidad, más que tus propias pasiones limitadas”.

Príncipe Sultán bin Salman

En 1976, Arabia Saudita había desempeñado un papel clave en la formación de la Liga Árabe de Arabsat, una compañía de comunicaciones satelitales. Su primer satélite, Arabsat-1A, se desplegó desde un cohete Ariane 3 lanzado desde el centro espacial francés en la Guayana en febrero de 1985.

El segundo satélite de Arabsat, el 1B, debía seguir cuatro meses después, y esta vez sería transportado por el transbordador espacial Discovery de la NASA.

Los miembros de la Liga Árabe fueron invitados a nominar a un especialista en carga útil y, después de 10 semanas de entrenamiento intensivo, el Príncipe Sultán hizo la transición de piloto a astronauta. Despegando hacia el cielo de Florida, fue observado y aplaudido por más de 200 invitados árabes de la NASA.

Le esperaban siete días, una hora, 38 minutos y 52 segundos que nunca olvidaría. Después de 111 órbitas completas de la Tierra, se quedó con un sentido permanente de asombro.

“Cuando ves la Tierra desde el espacio, comienzas a enfocarte … que este es un regalo de Alá, y que hay más que tú y tu pequeña comunidad, más que tus propias pasiones limitadas”, recordó.

“Su cuidado y pasión por las cosas se vuelven más globales, más universales”.

Incluso orbitando a 387 km sobre la Tierra, viajando más de 4.5 millones de km en siete días, hubo recordatorios de su hogar: una llamada de su padre y el Rey Fahd transmitidos en vivo por televisión; ser despertado en el sexto día por el control de la misión interpretando “Abaad Kontom Wala Garayebein” (“Cercano o Lejano”), del cantante saudí Mohammed Abdo; y, por supuesto, leer el Corán en el espacio.

“Mi padre, cuando me llamó en el transbordador espacial, dijo:” Aprendí hoy que terminaste el Corán “, y él estaba muy feliz por eso”, recordó el príncipe el año pasado.

Hasta el día de hoy, como informó Arab News, “él tiene este logro muy querido en su corazón, sabiendo que el Rey Salman está orgulloso de él por ser la única persona que lee el Corán en el espacio”.

Múltiples misiones cumplidas, Prince Sultan y Discovery aterrizaron en la pista 23 de la Base Edwards de la Fuerza Aérea en California a las 6:11 am, hora del Pacífico, el 24 de junio de 1985.

De vuelta a casa, fue recibido como un héroe, nombrado comandante de la Real Fuerza Aérea de Arabia Saudita y, como embajador no oficial, conoció a muchos líderes mundiales, y a sus héroes de la infancia, la tripulación del Apolo 11.

La misión STS 51-G se había llevado a cabo sin problemas. Pero si fuera necesario un recordatorio de que los viajes espaciales nunca podrían considerarse rutinarios, se produjo el 28 de enero de 1986, solo siete meses después del exitoso viaje del príncipe Sultan al espacio.

Al comienzo de la misión número 25 del programa de transbordadores, la nave hermana del Discovery, el Challenger, se separó poco después del despegue, matando a los siete miembros de la tripulación, incluida Christa McAuliffe, que había sido seleccionada para ser la primera maestra en el espacio.

La siguiente misión del Príncipe Sultán fue terrestre, pero igualmente querida para su corazón. Despedido por la creencia de que “nuestro patrimonio y cultura no solo son importantes, sino que son fundamentales para nuestro futuro”, en 2000 fue nombrado secretario general de la Comisión Saudita de Turismo y Patrimonio Nacional.

Allí, comenzó a trabajar para preservar los tesoros del Reino, supervisando el plan maestro que en 2008 vería la antigua ciudad tallada en roca de Hegra, designada Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO.

Para 2018 se había sumado a la lista por otros cuatro tesoros nacionales.

Sin embargo, el Príncipe Sultán aún no había terminado con el espacio. En diciembre de 2018, fue nombrado presidente de la recién formada Comisión Espacial Saudita (SSC).

El 17 de junio de 1985, dio su propio pequeño paso, por sí mismo, por su fe y por el futuro de su país en el espacio.

Como presidente de la SSC, con su misión “empoderar a la generación del mañana para liderar en el campo de la ciencia espacial y sus aplicaciones”, continúa inspirando a los jóvenes de Arabia Saudita a seguir sus pasos.