El telescopio gigante de Magallanes revolucionará nuestra visión y comprensión del universo

El Telescopio Gigante de Magallanes será uno de los pocos telescopios terrestres supergigantes que promete revolucionar nuestra visión y comprensión del universo. Se construirá en el Observatorio Las Campanas en Chile. La puesta en servicio del telescopio está programada para comenzar en 2021.

El GMT es un telescopio de espejo segmentado que emplea siete de los espejos monolíticos rígidos más grandes de la actualidad como segmentos. Seis segmentos fuera del eje de 8,4 metros rodean un segmento central sobre el eje, formando una única superficie óptica de 24,5 metros de diámetro, con un área total de recolección de 368 metros cuadrados. La Universidad de Harvard y la Institución Smithsonian son miembros del proyecto GMT, que también incluye Astronomy Australia Ltd., la Universidad Nacional Australiana , la Institución Carnegie para la Ciencia, el Instituto de Ciencias Espaciales y Astronomía de Corea, la Fundación de Investigación de São Paulo, la Universidad de Texas en Austin, Texas A&M University, University of Arizona y University of Chicago .

Los espejos primarios GMT se fabrican en el Laboratorio de Espejos del Observatorio Steward en Tucson, Arizona. Son una maravilla de la ingeniería y la fabricación de vidrio modernas; cada segmento se curva a una forma muy precisa y se pule dentro de una longitud de onda de luz, aproximadamente una millonésima de pulgada. La luz del borde del universo primero se reflejará en los siete espejos primarios, luego se reflejará nuevamente en los siete espejos secundarios más pequeños para viajar hacia abajo a través del orificio central del espejo primario para formar un único foco en uno de los diversos instrumentos avanzados que analizarán la luz.

Uno de los aspectos de ingeniería más sofisticados del telescopio es lo que se conoce como “óptica adaptativa”. Los espejos secundarios del telescopio son flexibles. Debajo de cada superficie de espejo secundario, hay cientos de actuadores que ajustarán constantemente los espejos para contrarrestar la turbulencia atmosférica. Estos actuadores, bajo el mando de sistemas de control avanzados, transformarán las estrellas titilantes en puntos claros y estables de luz 10 veces más nítidos de lo que es posible con el telescopio espacial Hubble . Los científicos e ingenieros del Centro de Astrofísica están desempeñando un papel crucial en el diseño y la construcción de estos sistemas de control.

La ubicación del GMT también ofrece una ventaja clave en términos de ver a través de la atmósfera terrestre. El Desierto de Atacama de Chile es uno de los lugares más altos y secos del mundo, donde el GMT tendrá condiciones espectaculares durante más de 300 noches al año. El Pico Las Campanas, tiene una altitud de más de 2.550 metros (8.500 pies) y está casi completamente desprovisto de vegetación debido a la falta de lluvias. La combinación de visibilidad, cantidad de noches despejadas, altitud, clima y vegetación hacen del Pico Las Campanas un sitio ideal para el GMT.

Quizás una de las preguntas más emocionantes que la astronomía debe responder es: ¿estamos solos? Esa pregunta será abordada por el primer instrumento avanzado planeado para GMT, el GMT-Consortium Large Earth Finder, o G-CLEF, cuyo diseño y construcción están siendo supervisados ​​en el Centro de Astrofísica. G-CLEF ha sido optimizado para tener una capacidad de velocidad de precisión extrema, lo que le permitirá detectar la presencia de un exoplaneta de masa terrestre orbitando estrellas similares al Sol.

La capacidad sin precedentes de captación de luz y la resolución de GMT también ayudarán con muchas otras preguntas fascinantes en la astronomía del siglo XXI. ¿Qué es la materia oscura y qué es la energía oscura, dos cosas misteriosas que comprenden la mayor parte de nuestro universo? ¿Cómo se formaron las primeras estrellas a partir del gas difuso del Big Bang ? ¿Cómo se formaron las primeras galaxias? ¿Cuál es el destino del universo?