La nave Tianzhou-3 se acopla a la estación espacial china

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La nave de carga china Tianzhou-3 se acopló en órbita con el módulo de la estación espacial Tianhe el lunes tras su lanzamiento desde el centro de lanzamiento costero de Wenchang.

HELSINKI – Un cohete Long March 7 despegó de Wenchang a las 3:10 de la madrugada, hora del este, del 20 de septiembre. Tianzhou-3 se separó de la segunda etapa tras 597 segundos, habiendo entrado en órbita y alcanzando a Tianhe para acoplarse.

Deng Hongqin, director del Xichang Satellite Launch Center, que administra Wenchang, declaró que el lanzamiento fue un éxito total durante la cobertura en directo.

La nave espacial Tianzhou-3, sin tripulación, completó las maniobras automáticas de encuentro y acoplamiento con Tianhe poco menos de siete horas después, a las 10:08 p.m., hora del este, informó la CCTV. La nave utilizó seis maniobras orbitales después de alcanzar la órbita para acercarse a Tianhe.

Tianzhou-3 transporta unas seis toneladas de suministros para la próxima misión Shenzhou-13 con tripulación, mientras continúa la construcción de la estación espacial china. La carga consiste principalmente en provisiones frescas para los astronautas de la que será la misión de vuelo espacial humano más larga de China. Otras cargas útiles incluyen experimentos y equipos.

La misión Shenzhou-13, de seis meses de duración, se lanzará desde Jiuquan, en el desierto de Gobi, a principios de octubre. La nave y su cohete Long March 2F han estado en fase de preparación en Jiuquan durante algún tiempo para permitir una posible respuesta rápida a una emergencia en órbita.

Se rumora que la tripulación incluirá a una de las dos mujeres astronautas de China. Wang Yaping, veterana de la misión Shenzhou-10 de 2013, se está entrenando para las misiones a la estación espacial.

La misión Tianzhou-3 es la cuarta para la construcción de la estación espacial china. Tianhe, el primer módulo de 22,5 toneladas de la estación, fue lanzado a finales del 28 de abril y actualmente se encuentra en una órbita de 386 por 380 kilómetros con una inclinación de 41,5 grados.

La primera misión tripulada, Shenzhou-12, regresó a la Tierra el 17 de septiembre tras 90 días acoplada a Tianhe. A continuación, la nave Tianzhou-2, que proporcionó suministros y equipos a la tripulación, se desacopló del puerto de popa de Tianhe el sábado y llevó a cabo maniobras de circunnavegación y acoplamiento hacia delante, dando paso a Tianzhou-3.

Tianzhou-2 y Tianzhou-3 permanecerán acopladas a Tianhe (“armonía de los cielos”), de 16,6 metros de longitud y 4,2 metros de diámetro, hasta después de la llegada de Shenzhou-13.

Para ello, la nave Shenzhou deberá completar un encuentro radial, o R-Bar, y acoplarse al puerto de acoplamiento nadir de Tianhe. Como preparación para este paso, Shenzhou-12 probó el relativamente más difícil encuentro radial sin acoplamiento antes de regresar a la Tierra. La nave se acercó y se detuvo a distancias de 200 y 19 metros.

Tianzhou-2 se utilizará para una prueba de verificación del brazo robótico principal de la estación espacial antes de desorbitarla. El brazo probará su capacidad para manipular módulos hasta los anillos laterales del centro de acoplamiento de Tianhe.

Estación espacial china lista para finales de 2022

China ha planeado 11 misiones para completar la estación espacial china Tiangong de tres módulos y 66 toneladas métricas para finales de 2022. Tianzhou-3 y Shenzhou-13 serán las dos últimas de la fase de verificación tecnológica.

La verificación tecnológica clave incluye la prueba de sistemas como el soporte vital regenerativo, la cita radial, el brazo robótico, los sistemas de energía solar, la transferencia de propulsores en los puertos de acoplamiento de proa y popa y la ejecución de actividades extravehiculares.

Según las proyecciones no oficiales, Shenzhou-13 se desarrollará entre octubre y marzo de 2022. La misión de abastecimiento Tianzhou-4 seguiría alrededor de un mes después, y Shenzhou-14 despegaría en mayo de 2022. Esta misión tripulada supervisará los principales avances en la construcción de la estación espacial.

Los dos módulos de experimentación, Wentian y Mengtian, se lanzarán en mayo-junio y agosto-septiembre, respectivamente. Por último, Tianzhou-5 se lanzaría en octubre como preparación para Shenzhou-15 en noviembre de 2022, completando la fase de construcción.

China ha insinuado planes para ampliar el complejo Tiangong a seis módulos. La ampliación utilizaría módulos de apoyo o podría incluir una contribución internacional.