Por que la nueva adquisición de inteligencia artificial de Microsoft es tan importante

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La reciente ola de compras de Microsoft alcanzó un nuevo clímax esta semana con el anuncio de la adquisición de Nuance, una compañía que ofrece reconocimiento de voz y servicios de inteligencia artificial conversacional por 19.700 millones de dólares . 

Nuance es mejor conocido por su servicio de transcripción de voz de aprendizaje profundo, que es muy popular en el sector de la atención médica.

Las dos empresas ya habían estado  colaborando estrechamente antes de la adquisición . Nuance había construido varios de sus productos sobre la nube Azure de Microsoft. Y Microsoft había estado utilizando el servicio Dragon de Nuance en su solución Cloud for Healthcare, que se lanzó el año pasado en medio de la pandemia.

La adquisición es la mayor de Microsoft desde la compra de LinkedIn por $ 26 mil millones. Y dice mucho sobre la estrategia de inteligencia artificial de Microsoft.

IA en el cuidado de la salud

La mayor parte del enfoque en el anuncio se centró en la inteligencia artificial en el cuidado de la salud , lo que tiene sentido porque Nuance es un proveedor líder de servicios de inteligencia artificial en el sector.

“Nuance proporciona la capa de inteligencia artificial en el punto de prestación de atención médica y es pionera en la aplicación en el mundo real de la inteligencia artificial empresarial”, dijo el CEO de Microsoft, Satya Nadella . “La IA es la prioridad más importante de la tecnología y la atención médica es su aplicación más urgente”.

Una cosa que me gusta de Nuance es su enfoque láser, que está en línea con los límites y capacidades actuales  de los algoritmos de aprendizaje profundo . El aprendizaje profundo puede no ser muy bueno para la resolución de problemas generales o la inferencia causal, pero puede ser extremadamente eficiente en tareas limitadas. Nuance ha elegido una aplicación (transcripción de voz) y ha reducido su enfoque a un dominio (entornos clínicos). Esto le ha permitido a la empresa entrenar sus modelos de aprendizaje automático en toneladas de datos en ese campo específico y asegurarse de que sus soluciones de IA tengan el máximo rendimiento y confiabilidad.

Nuance tiene una serie de productos de inteligencia artificial adaptados para entornos clínicos, que incluyen un asistente virtual para registros de salud electrónicos, un servicio de transcripción de conversaciones de múltiples partes y un   modelo de lenguaje de aprendizaje profundo que convierte las conversaciones clínicas en notas estructuradas para su integración en los registros de salud.

La documentación es uno de los principales puntos débiles para las clínicas y uno de los frutos más bajos para la IA en el cuidado de la salud . La tecnología de inteligencia artificial de Nuance está ayudando a ahorrar tiempo y mejorar la experiencia del paciente. Según el anuncio de la adquisición, las soluciones de inteligencia artificial de Nuance las utilizan actualmente más del 55% de los médicos y el 75% de los radiólogos en los EE. UU. Y se utilizan en el 77% de los hospitales de EE. UU. La compañía también ha experimentado un crecimiento interanual del 37% en los ingresos de su servicio en la nube, aunque probablemente se deba a los cambios causados ​​por la pandemia de COVID-19.

“La adquisición duplicará el mercado total direccionable (TAM) de Microsoft en el espacio de proveedores de atención médica, llevando el TAM de la compañía en atención médica a casi $ 500 mil millones”, según el anuncio de Microsoft.

Posición de Microsoft en el cuidado de la salud

El alcance de Nuance en el mercado de la atención médica sugiere que Microsoft recuperará su inversión de 19.700 millones de dólares en un plazo relativamente corto. Pero poder abordar este mercado no es una hazaña sencilla.

Otras grandes empresas de tecnología, como Apple y Google, ya tienen iniciativas de atención médica que son mucho más antiguas que las de Microsoft. Pero Microsoft está especialmente bien posicionado para aprovechar esta nueva adquisición debido a su modelo de negocio.

Google y Apple son empresas de consumo. Microsoft, por otro lado, obtiene la mayor parte de sus ingresos de los clientes empresariales. Su paquete de Office y sus herramientas de colaboración ya se estaban utilizando en muchos hospitales incluso antes de que anunciara su solución de atención médica. Por eso ya estaba en un buen lugar para penetrar en el mercado.

Y si mira la  página Cloud for Healthcare , la empresa ha hecho un gran trabajo al integrar su solución de salud en herramientas con las que muchos trabajadores de la salud ya estaban acostumbrados a trabajar, como Outlook, Teams, Office y aplicaciones de mensajería. La ventaja real es la infraestructura que Microsoft ha construido, la integración de todos estos servicios con aplicaciones clínicas y una excelente ingeniería de datos que hace posible implementar modelos de aprendizaje automático y herramientas de análisis de datos que abarcan varias fuentes de datos.

Esta es la infraestructura perfecta sobre la cual Microsoft puede construir una  fábrica de inteligencia artificial , donde crea modelos de aprendizaje automático que brindan formas de mejorar los productos existentes y construir otros nuevos. La adquisición permitirá a Microsoft acelerar su crecimiento aprovechando el alcance de Nuance en el sector de la atención médica. Ahora, todos los clientes de Nuance también serán clientes de Microsoft.

Más allá del cuidado de la salud

Antes de la adquisición, Microsoft ya estaba utilizando la tecnología Dragon AI de Nuance en su solución de atención médica, transcribiendo visitas virtuales, tomando notas e integrando información en los registros médicos de los pacientes. Ahora, con la adquisición de Nuance, Microsoft también tendrá acceso completo a su tecnología y podrá llevar su nuevo poder de transcripción de IA más allá de la atención médica.

“Más allá de la atención médica, Nuance ofrece experiencia en inteligencia artificial y soluciones de participación del cliente a través de Respuesta de voz interactiva (IVR), asistentes virtuales y soluciones digitales y biométricas a empresas de todo el mundo en todas las industrias”, dice Microsoft en su blog.

Será interesante ver cómo la tecnología de Nuance se integrará en otros productos empresariales de Microsoft.

Una cosa que también vale la pena ver es cómo Microsoft podrá combinar la IA de Nuance con otras tecnologías con las que está experimentando. Por ejemplo, Microsoft ya tiene una licencia exclusiva para el modelo de lenguaje GPT-3 de OpenAI . La tecnología de transcripción de Nuance y GPT-3 podrían convertirse en una combinación poderosa para la empresa.

La estrategia de inteligencia artificial de Microsoft

Es posible que Microsoft no pueda predecir qué empresa tendrá éxito dentro de cinco años, especialmente en un campo tan volátil como la IA. Pero se basa en la única constante que siempre se necesita en el campo: la potencia de cálculo. Microsoft usa su enorme plataforma Azure para desarrollar vínculos con empresas, a menudo brindándoles acceso subsidiado a sus herramientas de aprendizaje automático basadas en la nube. También realiza muchas de sus inversiones en créditos de Azure, lo que garantiza que las empresas en las que invierte estarán bloqueadas en su plataforma. Esto coloca a Microsoft en una posición para ayudar a esas empresas a crecer y aprender de ellas. Y la inversión se amortiza cuando la tecnología y el modelo de negocio de la empresa maduran.

A principios de este año, escribí sobre  la inversión de Microsoft en la startup de autos autónomos Cruise , que también convirtió a Microsoft Azure en la nube preferida de Cruise y su propietario General Motors. En ese momento noté que el éxito de Microsoft radica en mantener una distancia segura de los sectores en desarrollo. En lugar de realizar una gran adquisición, Microsoft proyecta una amplia red realizando inversiones más pequeñas en varias empresas.

Esto le da una buena presencia en muchos sectores innovadores. A medida que estos sectores maduran, Microsoft se asocia gradualmente con las nuevas empresas más exitosas. Y cuando llegue el momento, adquirirá la empresa que le dé el mejor apalancamiento del mercado.

Podemos ver este ciclo exacto con Nuance a medida que Microsoft evolucionó de ser el proveedor de la nube de Nuance a su socio y luego a su propietario. Y esta evolución nos dice mucho sobre la estrategia de inteligencia artificial de Microsoft, que creo que es muy inteligente, dada la rapidez con que las cosas pueden cambiar en la industria de la inteligencia artificial. El sector de la IA empresarial ha recorrido un largo camino hacia la creación de aplicaciones que pueden resolver problemas del mundo real. Pero todavía no hemos descubierto muchas cosas. Y a medida que continúen desarrollándose nuevas tecnologías y empresas, Microsoft estará observando y eligiendo a los ganadores.